扫地机器人成新蓝海 “专利大战”率先打响

2017-04-21 08:41 来源: 21世纪经济报道  倪雨晴 

  在民用机器人走向普及的当下,家用机器人率先进入寻常百姓家。其中,占比颇高的扫地机器人自2015年以来快速增长。而拥有机器人、家电背景的各路公司纷纷进入这一新兴市场。

  随着竞争加剧,“机器人大战”打响。近日,美国扫地机器人厂商iRobot向多家竞争对手发起诉讼,指控它们侵犯了公司的六项技术专利。被指控对象包括Bissell、Hoover、皇家电器制造有限公司、bObsweep、Black & Decker、深圳智益科技有限公司、松下企业有限公司、苏州实电电器有限公司以及深圳银星智能科技有限公司等。

  市场格局尚在争夺之际,专利战先行。这不仅可以维护知识产权,还可以通过行业曝光提升新型事物的接受度。在角力场中,除了老牌的iRobot,英国品牌戴森、美国的Neato、国内的科沃斯、海尔、美的、小米等也瞄准了这片蓝海。

  机器人专利战

  iRobot公司董事长兼首席执行官Colin Angle表示,作为家用机器人的先驱,iRobot已经大力投入开发机器人技术和保护知识产权,如果允许山寨,其美国的业务可能会受到威胁。在iRobot看来,诉讼是国内美国工业与国际模仿者对抗的一个案例,被指控的竞争对手侵害了公司六项不同专利中的一项或多项,因此iRobot要求国际贸易委员会(ITC)进行制裁,并且阻止进口冒牌的扫地机器人。

  作为全球家用机器人的第一家上市公司,iRobot目前在美国拥有约300项专利,在全球拥有超过900项专利技术。从2011年开始,公司在研发上的投入占比保持在12%-13%之间。相比国内份额最大的科沃斯来看,专利和研发投入有一定优势,按照科沃斯披露的招股书,其专利数量为572项。

  从 iRobot提及的六项专利来看,技术主要涉及两个方面,其一是如何通过传感器系统、光学测距系统进行避障、覆盖打扫的区域;其二是如何和垃圾箱、传感器、集中控制器进行组合,一起工作来整理房间,包括在扫地机器人上设计一款遥控器进行控制。

  如果iRobot可以列举出证据使ITC判定,其知识产权确实受到侵害,对于竞争对手来说,结局不妙,因为这家机器人制造商的目的是将对手产品进行“封杀”。当然,前提是iRobot必须证实山寨事件的确存在。

  科沃斯的技术人员告诉21世纪经济报道记者,扫地机器人的技术主要集中在三个部分,一是传感器,对周围环境进行感知;二是判断,经过计算在遇到障碍物后如何行动;三是机器的运动能力,对指令的反馈。

  但是,值得注意的一点是,随着产业的成熟、相关技术开源,扫地机器人的技术壁垒高度在下降,新玩家加入后,竞争开始加剧。不论是三星、LG、海尔等家电巨头、还是科沃斯、小米等新兴创业公司,都能够生产出类似功能的产品。而以专利见长的iRobot并没有从900多件专利技术中获得授权收入,此番诉讼公司也欲阻击市场的后来者们。

  百亿市场蓝海

  专利战的背后,是扫地机器人市场的快速上升。随着人力成本的提高和房间条件的提升,扫地机器人的需求在近两年扩大。

  家电行业资深人士刘步尘向21世纪经济报道记者分析道:“事实上,10年前就已经有扫地机器人的相关产品,当时价格高、智能性低,也导致了销量低。近两年机器的价格在下降,单位从万元降到千元,带动了增长,另一方面智能化程度得到提升,扫地机器人可以自动充电、智能规划路径。但是目前还没有一个品牌特别强势,大家都觉得有机会,处于一个快速启动期,也很容易出现专利战。”

  在他看来,现在扫地机器人类似于三五年前的空气净化器,这意味着接下来扫地机器人还有比较大的增长空间。

  根据广发证券发展研究中心的数据,截至2015年底,美国家庭智能扫地机器人渗透率为16%,国内沿海地区智能扫地机器人的渗透率则为4%-5%,内陆地区的渗透率则低至0.5%。与智能扫地机器人形成互补品和替代品的产品分别是洗衣机吸尘器,而在中国家庭中,洗衣机的渗透率已经接近90%,家用吸尘器的渗透率达到了30%-40%。

  从渗透率来看,国内的扫地机器人仍有增长机会。根据GFK市场调查公司的预测,中国扫地机器人市场还在保持高速增长,2017年市场规模将达到75亿元,2018年则将增长到120亿元。

  调研公司Technavio的家电研究分析师Bharath表示,根据调查研究预计,未来三年内扫地机器人平均售价将降低,因此Technavio研究人员预计,到2020年,该产品市场将出现积极增长。由于它能减少日常屋子打扫时间,深受生活节奏快的城市消费者欢迎。

  面对蓝海,iRobot等国外公司瞄准了有潜力的中国市场,据iRobot预计,未来5年,中国家用清洁机器人市场会在11亿-17亿美元之间。在消费升级的背景下,iRobot、戴森等公司看中了中国的中高端消费市场。而国内的新进公司也逐步走向欧美、日韩市场,例如科沃尔的国外销量占比超过10%,2017年2月德国市场占比高达22.4%。

  专利战开启了今年扫地机器人的赛场,而全球争霸战,才刚刚起步。

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